10 km:n perinteinen yhteislähtökisa on takana. Leveimmin hymyilee voittaja Heikki Ruokonen (vas.) vierellään Walter Steiner ja kisan kolmonen, Norjan Sigvald Øyberg.

– Oli jo aikakin yltää mestaruuteen, sillä edellisen mestaruuteni sain Brusoonissa vuonna 2006. Hopeahylly alkoi jo olla turhan täysi, naureskeli tyytyväinen mestarihiihtäjä voitettuaan ensimmäisen kultansa.

Viikko sitten lauantaina hiihdetyssä perinteisen tyylin 15 kilometrin yhteislähtökisassa Ruokonen taipui viimeisillä kilometreillä italialaiselle Guido Masierolle häviten lopulta 43,5 sekuntia. Pronssimies, sveitsiläinen Walter Steiner jäi Ruokosesta reilut seitsemän sekuntia.

10 kilometrin perinteinen kisa olikin Ruokosen heiniä. Hän läksi kisaan muiden kärkimiesten tavoin pelkillä luistovoiteilla. Vahvin mies pumppasi ensimmäisenä maalivaatteelle!

– Tasatyönnöillä menimme. Viimeiseen nousuun nostin tempoa ja sain muut jäämään, kuvaili Ruokonen ratkaisua.

Kilpailun kakkoseksi hiihti 1970-luvulla maailman parhaisiin mäkimiehiin kuulunut Walter Steiner. Sveitsiläinen voitti mäkiurallaan kahdesti lentomäen MM-kultaa ja otti hopeaa Sapporon olympiamäestä.

– Kova oli ukko ladullakin, antoi Ruokonen tunnustusta 11,7 sekuntia hänelle hävinneelle sveitsiläiselle.

Kaksi ensimmäistä matkaa olivat Ruokosen päämatkoja, mutta menestyksen huumassa ruokahalu kasvoi:

– Viestissä hävisimme Venäjälle yli 40 sekuntia, mutta into riitti sitten vielä 30 kilometrillekin. Ihmeellisesti vire riitti siinä ja puristin ykköseksi.

Oma kunto oli vuodenvaihteessa sairastelleelle Ruokoselle ennen Vuokattia pieni arvoitus:

– Takana on tälle talvelle vain 500 – 600 hiihtokilometriä, mutta pohja taitaa olla riittävä. Kesän sauvalenkit, soutuharjoitukset ja rullahiihdot eivät menneet hukkaan.

– Ehkäpä sairastelujen ansiota on se, että on tullut pakollisia lepopäiviä tarpeeksi, sillä lepoahan vanha kroppa tarvitsee vuodesta toiseen enemmän ja enemmän.

Viikon puristuksessa energia riitti, vaikka startteja oli joka toinen päivä:

– Tilasimme majapaikkaan ateriapalvelusta kunnon eväät, oli kokoa ja sisältöä. Tankkausta täydennettiin vielä hiilihydraateilla ja proteiinijauheella.

Ruokonen tunnustaa, että MM-kisat menivät yläkanttiin, toiveissa oli yksi pronssimitali.

– Nyt on kaapissa 14 mitalia veteraanien MM-kisoista. Kultamitaleitten määräkin tuplaantui.

Vuoksialan pariskunta Tuija ja Heikki olivat myös Vuokatissa. Tuijan parhaaksi saavutukseksi jäi 4. sija, Heikki saavutti kaksi yhdeksättä sijaa.

Reilun viikon kestäneet veteraanien MM-hiihdot eli Masters World Cup oli suurtapahtuma, sillä kilpailuissa on pitkälle toista tuhatta osanottajaa.